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从一场篮球,到全球手术机器人顶级公司

发布时间:2022-09-18 来源: MedRobot 字号:【加大】【减小】 手机上观看

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2022年7月21日,Intuitive直觉外科(Nasdaq: ISRG)公布了截至2022年6月30日的第二季度Q2财务业绩:收入为15.2亿美元,非GAAP*净利润为4.15亿美元。

直觉外科公司成立于1995年11月9日,是一家全球领先的机器人辅助微创手术技术公司。公司主要从事设计、制造和销售达芬奇外科系统及相关仪器配件。现在让我们来看看这家全球顶级手术机器人公司CEO的故事。

 

# 01  一场篮球比赛,未来直觉外科的CEO诞生


加里·古塔特(Gary S. Guthart)现任直觉外科公司的总裁兼首席执行官、董事,他于1996年加入直觉外科,从2007年7月开始担任其总裁。在古塔特担任直觉外科公司CEO的大约十五年时间里,该公司的股票跃升了近600%。

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▲直觉外科CEO  Gary S. Guthart

 

古塔特在加州理工学院获得了工程学博士学位。最开始和许多人一样,他的计划就是去找个学校教书。他的论文导师帮他与麻省理工学院的一位教授取得了联系,希望能够获得机会。


但是麻省理工学院的教授告诉他:“古塔特,我不打算帮助你,因为我认为你不会成为一个足够好的教授。你喜欢与人交谈。然而教授是一个孤独的职业,需要耐得住寂寞写作。”

 

古塔特不太认同那位教授的话,继续寻找并且最终也得到了几个教学机会,但最后,一场篮球比赛遇到的人,让古塔特意识到那位教授是对的。

 

当时古塔特在SRI(前身为斯坦福研究所)工作,他和一群研究人员有个习惯就是定期在午餐时见面,然后打一场篮球比赛。在一次篮球比赛的场外,改变了古塔特职业生涯的人——阿吉特·沙阿(Ajit Shah)找到了他,希望在算法和数学方面寻求一些帮助。

 

沙阿负责SRI的机器人实验室,他想将古塔特招入麾下,于是把古塔特带回了他的实验室,然后让古塔特尝试用显微镜缝合一只死老鼠的血管。

 

古塔特从小就喜欢玩各种模型,所以他的动手能力很强,但是在显微镜下缝合血管对他来说还是完全不可能的事情。然而,沙阿让他坐下来研究SRI的原型机,然后尝试使用原型机器来做缝合。借助机器的便利,一个非外科医生的操作者便轻而易举地缝合了血管。

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▲1994年的原型机

 

沙阿告诉古塔特,他的团队的研究旨在将机器人放在外科医生的手中,帮助推进手动腹腔镜和其他精密手术的应用。他问古塔特是否愿意帮忙。

 

于是,如命中注定般,古塔特被深深吸引,同意进入了这个技术研发小组。


而现在的全球外科机器人霸主——直觉外科公司的技术就起于古塔特加入的这一项技术研究。当时美国在1980年代希望研制适合做战地手术的机器人。在越南战争导致美军惨烈伤亡( 官方统计死亡58,307人)的大背景下,美国国防部也希望能通过科技手段改善战地手术条件,降低战争导致的伤亡率,于是这个项目很快在1990年的时候就收到了来自美国国家卫生研究院的投资,并迫切要求项目组尽快开发可用原型。


早期的原型机有很多不足的地方,比如手术机械的灵活性,成像的保真度,都不足以支撑真实的外科手术环境条件。通过大量的模拟手术实验的测试开发调整,才有了具备一定的手术稳定度的原型机lenny。


后来,直觉外科的创始人莫尔博士注意到了SRI这个项目小组的工作,他在1994年经过多次与SRI的协商买下了lenny机器人的知识产权,并在随后1995年成立了直觉外科公司,只专注研究一个产品,那就是机器人外科手术系统,古塔特也作为第11个员工加入了直觉外科公司。从此直觉外科公司便开启了了机器人手术系统的新篇章,同时也得到多家美国著名风投的青睐和各种资金的注入。

 

# 02  达芬奇面世


直觉外科公司从SRI获得了远程手术机器人的技术授权,并且开始招聘工程师。1996年4月份组建了一支工程师团队,并且在后续的3年中研发了3代机器人样机,进行了动物和人体试验,最终在1999年直觉外科公司推出了一款机器人辅助手术设备,名为da Vinci(达芬奇)。


在这段发展历程中,不断的有其他团队中的新的技术和人员加入,比如来自IBM的拉塞尔·泰勒博士团队,以及来自MIT的肯·索尔兹伯里博士的团队。这台手术机器人的面世对外科手术的冲击不亚于iPhone对于手机、个人计算、移动通信带来的巨大变革影响。

 

在等待FDA批准的时候,直觉外科公司开始在欧洲市场销售达芬奇手术系统。2000年6月直觉外科公司通过公募获得了4600万美元的资金,一个月之后获得了FDA准许在普通外科手术中的应用许可。2001年FDA准许达芬奇手术系统应用与胸腔手术适应症和根治性前列腺切除术适应症。

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# 03  用事实说话向医生推广


当一位在法兰克福工作的瑞士泌尿科医生约亨·宾德看到达芬奇手术机器人可以帮助进行前列腺手术时,销售量开始上升。因为他把它展示给了同行们。底特律亨利·福特医疗系统的外科医生马尼·梅农也成为一名热情的用户。然后达芬奇手术机器人受到的支持越来越多。

 

梅农看着古塔特建立的公司,他说“古塔特用科学的方法收集数据并做了记录。这些记录促使直觉外科公司改进仪器以帮助泌尿科医生”。

 

然而,直觉外科公司仍然面临着一个巨大的障碍——高高在上的外科医生抵制变革。不过,这一点相对容易纠正,因为机器人手术很容易,而且效果更好。

 

在一次直觉公司在外科会议上展示了其设备的时候,一位年轻的住院医生感叹道:“我刚刚花了七年时间学习用棍子做腹腔镜手术,现在”—他指着一个保安—“他也可以做了。”

 

# 04  用数据说话助力打开市场


事实证明,说服医院购买该设备更加困难。很简单,达芬奇的价格很高:当时是150万美元。而这台机器人相当于剃须刀的刀架,需要搭配刀片才能使用。而机器臂上搭配的工具与附件同样价格不菲且使用寿命只有平均10次,有些工具更是只有单次使用寿命。为了确保安全这些工具及配件的自带芯片会让部件在达到使用次数限制后自动停止工作,必须即刻更换。平均一台手术要耗费超过2000美元的工具及配件成本。

 

现在医院有许多融资选择,但这些选择在早期并不存在。因此,古塔特依靠的是统计数据。“医院被固定在资本设备的成本上。但在设备之外还有各种成本:外科医生、麻醉师和擦洗护士、医院运营的开销,“他说。“真正重要的是治疗病人的总成本”。

 

社区医院首先签署了协议。规模较小的机构 “正在寻找效率”。与此同时,机器人手术也提供了一个营销工具。

 

截止2022年6月30日,达芬奇手术机器人全球装机量约7135台,约70个国家用上了达芬奇手术机器人,全球范围内使用达芬奇执行的手术已达1000万例以上。简单计算光卖系统和卖消耗型工具2021年就有单年50亿美元收入,还没算维修保养收入。历经20多年“一株独秀”,目前直觉外科公司在全球手术机器人市场中占有约80%的市场份额。


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